40 let v podnikání, to L.A. Restauratér zvládl přežít a prosperovat

Vincent Williams pracuje v oboru smažených kuřat téměř 40 let. Za dobu svého působení jako majitel podniku si prošel vším: jeho restaurace Honey’s Kettle v Culver City přežila nedostatek financí, ničivý požár, velkou recesi a nedávno i pandemii Covid-19. Zároveň byl svědkem desetiletí trvajících sociálních změn a rasového napětí v rodném Los Angeles. Níže se zamýšlí nad tím, co viděl, slyšel a prožil. –Jak řekl Lindsay Blakelyové.

Narodil jsem se v roce 1955 a v roce 1960 jsem se přestěhoval do dokonale integrované čtvrti v Pasadeně. Když se nepokoje v L.A. V roce 1965 jsme byli stejně vyděšení jako kdokoli jiný – v ulicích panovalo děsivé bezpráví, hasiči a policie.

Když mi bylo patnáct, Pasadena se rozhodla integrovat své školy, což bylo na mnoha jiných místech proti proudu. Bussing se stal velkým problémem: Do školy, která byla historicky stoprocentně bílá, jsem jezdil autobusem přes celé město. Odehrávalo se to na pozadí hnutí za občanská práva, ale jako mladý muž jsem o tom tehdy moc nepřemýšlel. Trochu reálnější to začalo být, když jsem byl v deváté třídě a byl jsem svědkem incidentu na atletickém mítinku. Viděl jsem skupinu černochů, jak si dobírají bělocha. Tehdy jsem si říkal, kde se to ve mně bere? Zdálo se, že ho obtěžují bez zvláštního důvodu. Aby bylo jasno, nemyslím si, že to, co udělali, bylo v pořádku, ale začal jsem si uvědomovat, že kořeny tohoto rasového napětí sahají hluboko, až do otroctví a rekonstrukce.

V roce 1973 jsem začal pracovat pro Golden Bird, kuřecí společnost, která byla v 50. a 60. letech docela slavná a kterou vlastnila významná černošská rodina. Měla jsem příšernou práci na noční směny, kde jsem zpracovávala kuřata ve vlhké, tmavé a studené místnosti. Netušil jsem, že zakladatel je druhým největším mužem v kuřecím byznysu. Stal jsem se jeho náhradníkem. Postupem času jsem se stal vedoucím komisařství ve skladu v Culver City. Náš vztah byl bouřlivý – ne vždy jsem dělala věci správně a on mě pořád o něčem poučoval. Řekl mi, že se vymlouvám a že se nemůžu vymlouvat na banku.“ Tenhle vztah se mi moc líbí.

V roce 1983, když mi bylo 27 let, mi dal životní příležitost vlastnit franšízu. Založil jsem podnik jako jediný majitel Golden Bird No. 14.

Být živnostníkem bylo jako cesta dlouhá tisíc let. Můj obchod se nacházel v docela opuštěné oblasti Comptonu, která byla sužována kriminalitou a chudobou. Když o tom tak přemýšlím, tak jsem vlastně nepodnikal; byl jsem ve škole, kde se nic nedělo, ale tvrdě jsem si to vynahradil. Důvodem, proč mi dali tuhle pobočku, bylo to, že prodělávala. Bylo to jako pacient na nosítkách, který potřebuje transfuzi krve, ale naučil jsem se díky tomu věci, které bych se jinak nikdy nenaučil. Vydržel jsem tam 5, 10, 15 a pak 20 let. Nevím, jestli jsem byl příliš hloupý, nebo příliš tvrdohlavý, ale prostě jsem nevěděl, jak skončit; skončit znamenalo rozpustit to, co jsem měl, a potřebovat si najít práci.

Můj mentor v roce 1993 zemřel, a když podnik změnil majitele, dal jsem nakonec výpověď. Dostal jsem se k vývoji produktů. V té chvíli jsem už znal tajemství v tomto oboru: Jediné, co je nakonec potřeba k přežití, je vynikající produkt – takový, o kterém lidé chtějí vyprávět ostatním lidem.

To je myšlenka, která stojí za smaženým kuřetem v Honey’s Kettle, restauraci, kterou jsem založil v roce 2000. Naše první provozovna byla v Comptonu, ale brzy jsem našel další místo v Culver City. Několikrát nám došly peníze, než jsme otevřeli. Snaha získat půjčku byla jedním z těch okamžiků, kdy jsem měl pocit, že systémový rasismus je živý a zdravý. Byl mi schválen úvěr na úhradu refinancování mého domu a pak najednou banka couvla a trvala na tom, abych znovu požádal o nový úvěrový program. To mě strašně vrátilo zpátky – pořád jsem kvůli tomu naříkala a sténala.

Můj domácí, uprchlík z kubánské revoluce, mi pomohl způsobem, o kterém neměl ani tušení: byl to on, kdo to nazval rasismem. Ale on řekl, že můžeš strávit zbytek života vyprávěním o tom, jak tě udělali, nebo můžeš jít a dobývat a dělat velké věci. To mi dalo novou perspektivu. Teď jsem tady a hodlám se do toho pořádně opřít a udělat z toho restauraci světové úrovně. Nakonec jsme tam otevřeli v roce 2005.

Covid-19 nás zasáhl jako všechny ostatní: více než polovina podniku byla ze dne na den pryč. Bylo to horší než všechny ostatní věci, kterými jsem si prošel. Abych to přežil, vrátil jsem se ke svému comptonskému způsobu podnikání: platit za všechno, co projde dveřmi, snižovat náklady. Je to něco jako válečný režim. Říkal jsem si, ať mě tahle věc nezničí.

Také jsem se rozhodla zaujmout zvláštní postoj: Udělej z mého nepřítele mého přítele. Podíval jsem se na tu pandemii a pomyslel si, co se z toho můžu naučit a co bych měl dělat jinak? Nemůžu se vznášet v dluzích, takže teď uzavírám každý účet. A největší věcí je hledání nových příležitostí. Vždycky jsme dělali dodávky, ale chtěl jsem se dostat dopředu. Tak jsme otevřeli cloudovou kuchyni Honey Drop poblíž [University of Southern California], která je pouze na rozvoz, a o několik týdnů později další v Hollywoodu. Hnutí na podporu podniků vlastněných černochy vedlo k obrovskému zviditelnění. Nyní se nám daří lépe než kdy jindy.

Podnikám už 37 let a za tu dobu jsem viděl, jak země prošla mnoha změnami. Tyto rasové problémy existovaly vždycky – poslední incidenty jsou jen další urážkou na kráse. Po Georgi Floydovi a protestech po celém světě jsem si myslel, že by mohl být takovou postavou Rosy Parksové, která by mohla představovat změnu. Ale pak došlo [k protestům v Kenoshe ve Wisconsinu].

Mezi černošskou komunitou a autoritami panuje obrovské napětí. Už se mi stalo, že mi policista vrazil do boku pistoli, když mě zastavil, a já instinktivně sáhl po registrační značce. Mohl být jedním z těch, kteří stiskli spoušť, ale neudělal to. A druhá strana příběhu je, že většina policistů se prostě chce každý večer dostat bezpečně domů. Ale sami mají strach a mají tendenci si myslet, že se setkají s násilnou situací.

Jsem pesimistický? Nemohu říci, že. Musím být optimistou, že naše země najde způsob, jak si vést lépe. To jsme udělali po občanské válce. Občanská práva jsou procesem k lepšímu. Možná se jednoho dne bude na lidi pohlížet v první řadě jako na Američany, a ne podle barvy jejich kůže.