Nenahánějte se za trendy: Jak najít další velkou věc, která pro vás bude fungovat?

Představte si, že je vám 60 let a každý den užíváte několik léků na předpis. Modrá pilulka, červená pilulka, pár bílých pilulek, každá v jinou hodinu. Pacienti, zejména starší, často neberou své léky – je to vážný zdravotní problém. Nebylo by úžasné, kdyby stačilo vyfotit a každá pilulka byla automaticky identifikována (abyste si byli jisti, že užíváte tu správnou) a zaznamenána (abyste si byli jisti, že ji užíváte ve správný čas)??

Tohle je nápad, který jsme měli v mém startupu Iodine. Vlastně víc než nápad. Ve skutečnosti jsme najali doktora počítačového vidění a přibrali několik dalších inženýrů, aby se to stalo skutečností. Strávili jsme asi rok tím, že jsme se to snažili vyřešit. Ale dopustili jsme se chyby, že jsme přišli příliš brzy. Ačkoli jsme dosáhli určitého pokroku – je to opravdu těžký úkol – nedokázali jsme se dostat na více než 80 procent cesty. A v softwaru těch posledních 20 procent vyžaduje 80 procent vašeho úsilí.

Dostali jsme se do mdlob – byli jsme uchváceni zářivou novou technologií, aniž bychom chápali, že pro naši firmu o pouhých osmi nebo devíti lidech je nad naše možnosti, dotýká se našeho poslání a rozptyluje náš tým. Je trochu trapné to přiznat, ale nejsem zdaleka sám. V Silicon Valley jsou mdlé startupy asi tak běžné jako Tesly. Tady, pokud nejste v mdlobách, se opravdu nesnažíte.

Všichni mluví o virtuální realitě a rozšířené realitě a umělé inteligenci a hlubokém učení (nepoužívám tato skutečná slova, ale spíše „VR“ a „AR“ a „AI“ a „DL“). Podle jednoho účetnictví je počet startupů s umělou inteligencí v oblasti zdravotnictví, kde se pohybuji, více než 100. Umělá inteligence je také všude jinde. Zdá se, že pokud v roce 2017 nemáte strategii chatbotů, jste tak flip phone.

Proč je tolik startupů v mdlobách z umělé inteligence?? Načasování. Je mimořádně těžké správně načasovat investice, zejména pro malou společnost s tikajícími hodinami a snižujícím se kapitálem. Před pár lety se všichni cool kids honili za VR – sháněli peníze, stavěli prototypy a čekali, až se miliardy přikutálí. Dnes mnoho z těchto startupů přešlo do režimu „šváb“, protože čekají na nějakou skutečnou poptávku spotřebitelů po jejich hračkách.

Technický pokrok se obvykle pohybuje po cestě od vědy přes technologii k průmyslu a kultuře. Obvykle to začíná laboratorním objevem: polovodič, algoritmus. Odtud se to promění v technologii – nástroj, který lze testovat a vyvíjet. Pak se to přesune do průmyslových aplikací a nakonec, jakmile to bude mít spotřebitelskou využitelnost, se to dostane do kultury jako celku. Počítačům trvalo 40 let, než se dostaly z laboratoří do domácností; robotika má však zatím dopad pouze na průmysl. (Ne, Roomba se nepočítá.)

Teoreticky je možné, aby startup využil inovaci v kterémkoli bodě tohoto oblouku, pokud víte, na co míříte. Ale pro startupy, které se honí za tímto drakem, je tak snadné být převálcován a překonán. V našem případě se nám tak zalíbila myšlenka nabízet identifikační fotografie, že jsme nedomysleli důsledky, které z toho plynou. Vzhledem k naší velikosti bychom mohli vybudovat buď spotřebitelskou webovou stránku, nebo společnost zabývající se hlubokým učením, ale ne obojí. A pokud jsme chtěli dělat to druhé, měli jsme nejen začít s jiným týmem, ale také si vybrat jiné investory, jiný obchodní model atd. Naštěstí jsme projekt počítačového vidění odložili – a pak jsme ho odložili úplně.

Když jsme se zbavili mdloby, zaměřili jsme se na osvědčenou technologii, která se nazývá webová stránka. Mnohem méně sexy, ale ukazuje se, že právě tam je náš trh: miliony lidí, kteří prostě chtějí lepší informace o svých lécích, a to ve správný čas. Superinteligentní technologie s počítačovým viděním a schopností strojového učení? Zní to jako skvělý nápad. Je to jen vaše.