V solární energetice se inovace nevyplácí

MiaSolé byl kdysi jedním z nejslibnějších solárních start-upů v zemi. Ale toto jasné světlo zhaslo, když MiaSolé Generální ředitel John Carrington začátkem ledna oznámil, že společnost prodal čínskému energetickému gigantu Hanergy Holding Group. Sůl do rány: Hanergy údajně koupila společnost MiaSole za pouhou desetinu ceny 1 USD.2 miliardy požadovaná cena.

Byl to neuspokojivý konec pro společnost, která kdysi slibovala, že se svými tenkovrstvými solárními panely, alternativou k tradičním solárním panelům, drasticky sníží náklady na solární technologie. A přesto je to příběh, který je pro výrobce solárních zařízení v USA až příliš známý.S. Uvádění nových technologií na solární trh je pro podnikatele do značné míry prohraná bitva. Podle analytiků z oboru je na čase vzdát boj a začít hledat jiné cesty do odvětví.

„Myslím, že doba, kdy má začínající podnik vzrušující, převratnou novou technologii, dokáže skutečně získat peníze, dotáhnout ji do velkého měřítka a udělat to na vlastní pěst, jako Solyndra a MiaSolé chtěla udělat, ty časy jsou nenávratně pryč,“ říká Shyam Mehta, vedoucí analytik společnosti GTM Research, která se zabývá výzkumem v oblasti energetiky. „Začínající podniky musí upravit svá očekávání z naděje, že se stanou jedním z těchto velkých hráčů, na naději, že budou jednomu z těchto velkých hráčů prodány alespoň za dost peněz, aby mohly pohodlně žít, ale ne aby se staly milionáři.“

Jedno odvětví, mnoho překážek

Výrobce solárních zařízení nyní trápí dvě zdánlivě nepřekonatelné překážky: ceny křemíku a Čína. Za prvé, ceny. Když byla v polovině roku 2000 založena většina začínajících solárních firem, které nyní krachují nebo jsou kupovány, cena křemíku pro solární účely se pohybovala kolem 400 dolarů za kilogram, říká Mehta. Dnes tato cena klesla na 15 dolarů za kilogram, čímž se snížily hlavní náklady na solární panely. To, že ceny klesly, je v celkovém pohledu pro rozšíření solární energie dobrá věc. Nižší ceny činí solární energii dostupnější pro spotřebitele. Problémem je, jak rychle klesly ceny. „Snižování nákladů nedokázalo držet krok,“ říká Mehta. „Výsledkem je, že se propadly ziskové marže, protože ceny jsou nyní u většiny dodavatelů blízko výrobních nákladů nebo pod nimi.“

V tom případě přichází na řadu Čína. Díky svým pověstným nízkým výrobním nákladům Čína v posledních letech ještě více podpořila své výrobce solárních panelů záplavou vládních dotací. V důsledku toho, The New York Times uvádí, že výroba solárních panelů v Číně za poslední čtyři roky vzrostla sedmnáctinásobně. Rozvíjí se tak rychle, že i Čína se potýká s vlastní nadbytečnou kapacitou. Pokud jde o U.S. Výrobci, takový rozsah se nedá srovnat, vzhledem k tomu, že investice rizikového kapitálu do solární energie se v roce 2012 zmenšily na polovinu. „Rozsah je důležitým faktorem snižování nákladů v tomto odvětví,“ říká Mehta, ale protože U.S. začínající firmy nemají počáteční investice, dokonce i ta nejúspornější technologie se nikdy nerozšíří do té míry, aby se toto snížení nákladů projevilo.

Kombinace ceny křemíku a vzestupu čínské výroby představuje pro výrobce, jako je MiaSol, zcela novou hrozbué. Alternativní technologie ztratily svůj lesk. Kdysi dávno podnikatelé hledali tyto alternativy k tradičním solárním panelům, aby snížili náklady, když byly ceny křemíku vysoké a výrobní produkce nízká. Nyní, když je opak pravdou, říká Mehta, je výhodnost investic do alternativních zdrojů značně snížena. „V tuto chvíli je solární průmysl téměř v bodě ‚není to rozbité, tak to neopravuj‘,“ říká Mehta. „Existuje argument pro to, aby se dominantní technologie stala nákladově konkurenceschopnější než tyto iluzorní inovace.“

Outsourcing není řešení

V dobrém i zlém, outsourcing je základním prvkem U.S. inovace. Proč tedy model společnosti Apple, který spočívá v navrhování převratných technologií na pevnině a jejich výrobě v zahraničí, nemůže fungovat v solární energetice?? „Teoreticky to dává smysl,“ říká Mehta, ale ve skutečnosti je zde řada problémů, z nichž prvním je budování značky. Žádná čínská společnost vyrábějící chytré telefony například nemůže konkurovat značce iPhone společnosti Apple. Naproti tomu dvě z předních světových solárních značek, Yingli a Suntech, jsou čínské. Je to jedno z mála odvětví, říká Mehta, kde čínské společnosti nejsou jen výrobci, ale samy jsou globálními značkami.

Energie je také komodita, nikoliv spotřebitelský produkt, a u komodit jsou náklady na prvním místě. „Zákazníci jsou méně přilnaví, protože jsou mnohem citlivější na ceny,“ říká Mehta. Pokud je solární panel z Číny levnější, spotřebitelé mají tendenci ignorovat obavy o kvalitu.

Nakonec říká, že v počátečním životním cyklu solární společnosti je tolik technických zádrhelů, že tisíce kilometrů mezi R&D zařízení a výrobní závod by mohly představovat vážné logistické problémy. „Nedokážu si představit, že by tomu bylo nakloněno mnoho technologů ze Silicon Valley,“ říká.

Kdo zůstal naživu

Nelze popřít, že stav solárního průmyslu učinil život malých společností chmurným, ale Mehta říká, že není vše ztraceno. Podnikatele, kteří se cítí být nuceni (z altruistických či jiných důvodů) vstoupit na trh, by měla povzbudit rostoucí poptávka spotřebitelů po solární energii v U.S. To je dobrá zpráva pro instalatéry solárních zařízení, softwarové společnosti a další začínající podniky působící na takzvaném „downstream“ trhu. Například leasingová společnost SolarCity se sídlem v kalifornském San Mateu je v současné době šampionem v tomto odvětví. Společnost, která nedávno vstoupila na burzu, zpřístupňuje solární energii masám tím, že panely neprodává, ale pronajímá, čímž snižuje často neúnosné počáteční náklady. Podle Mehty je úspěch společnosti SolarCity z velké části způsoben tím, že nevyrábí vlastní panely. „Zatím je to dobré,“ říká Mehta o modelu společnosti SolarCity. „To je víc, než se dá říct o kterékoli jiné solární společnosti.“

Mezitím Mehta říká, že velké korporace jako Dupont a Applied Materials mají hluboké kapsy potřebné k investicím do solární energie a využívají je k akvizicím menších začínajících firem se slibnou technologií. V roce 2011 společnost Dupont koupila firmu Innovalight, která vyvinula křemíkový inkoust pro zvýšení účinnosti solárních panelů. Mehta říká, že společnost původně plánovala vyrábět solární moduly sama, ale brzy si uvědomila, že konkurovat Číňanům je zbytečné. Místo toho se Innovalight vyprofiloval jako prodejce a upoutal pozornost společnosti Dupont. „Slyšel jsem ale, že to nebylo nijak zvlášť fantastické ocenění,“ říká Mehta. „Myslím, že ty časy jsou pryč.“

Tedy alespoň u stávajících technologií. tenkovrstvou solární energií, kterou obě společnosti MiaSolé a Solyndra se specializovala, není tak převratnou technologií, jak se kdysi zdálo. Výrobní náklady už nejsou drasticky nízké a jsou méně, nikoli více, efektivní než tradiční panely. Několik málo společností, které stále získávají finanční prostředky na tenkovrstvé solární technologie, dominantní alternativu na trhu, spojuje tyto investice s hlubokým snížením nákladů. Jedna taková společnost, Stion, nedávno oznámila investici ve výši 25 milionů dolarů a kolo propouštění. A to je stříbrná stránka tenkovrstvých materiálů. Zbytek obrázku je ponurejší.

Aby se solární inovace mohly v U.S., Podnikatelé budou muset vyvinout technologii, která bude buď drasticky efektivnější, nebo radikálně levnější, aby se. Mehta říká, že několik takových technologií, jako je organická fotovoltaika a kvantové tečky, je v současné době ve fázi vývoje ve výzkumných laboratořích, ale ke komercializaci mají daleko.

„Inovace nejsou u konce. Existují technologie, které by v ideálním případě měly být přijaty, ale nikdo nemá peníze na to, aby je zaplatil,“ říká Mehta. „Doufám, že se v odvětví brzy získá rovnováha, společnosti začnou opět vydělávat, a až budou opět vydělávat, budou moci konečně uvažovat dlouhodobě. Je to blahodárný cyklus.“